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什么是元宇宙?最新科技热潮的初学者指南

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几个月前,我的朋友和商业伙伴开始要求我参加一个关于虚拟环境专业研究的速成课程。他们的兴趣反映了一个爆炸性的现象——你可能已经注意到了,就是围绕着所谓的“元宇宙”的炒作。

这篇文章是为完全或几乎是初学者的人来介绍的。关于这个话题有很多主流的报道,但它们经常混淆概念:虚拟现实不是元宇宙(尽管它是相关的),而加密货币/Web3本身也不是元宇宙(尽管也是相关的)。我知道这令人困惑。无论你是商人还是旁观者,我都尽最大努力把一切说清楚。

什么是元宇宙?

在99.99%的情况下,只要正确使用这个词,你可以把“元宇宙”一词替换为“互联网”,意思是一样的。那么,为什么每个人都在使用这个花哨的新词呢?我认为分析师Doug Thompson说得很好,他指出,“我们用这个词来代表一种感觉,即一切都将发生改变。”

所以,如果元宇宙只是互联网——那么互联网即将改变什么呢?为了回答这个问题,我将本文分为四个部分:

  1. 空间计算
  2. 游戏引擎
  3. 虚拟环境
  4. 虚拟经济

对于那些希望我预先定义元宇宙的人,我想说:元宇宙是互联网,但它也是一个空间(通常是3D),由游戏引擎驱动的虚拟环境集合。不过这一定义中缺少了许多内容(如虚拟角色)。

下面让我们来探讨一下。

1. 空间计算(和界面的历史)

要理解网络带来的变化,你必须从我们目前访问互联网的看似显而易见的方式开始:电脑。

要理解我们的发展方向,你必须看看计算机界面的历史。我所说的计算机界面,是指人类与数字机器互动的方式,来让它们做我们想做的事。

我们想当然地认为,在我们的生活中,使用计算机已经变得如此简单和直观,但它并不总是那么容易。

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1943年,英国人为了破译德国的密码而发明了第一代计算机巨人马克2号。图源:维基共享网站国家档案馆

在20世纪中叶,“编程语言”工程师们曾经为了让计算机做事,把他们的手伸到实际的机器上去连接电缆。(而且,大多数早期的计算机程序员都是女性。)

然后工程师们发明了一种使用打孔卡的新界面,这样我们就可以不用动手了。

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谢谢你,可爱的打孔卡。图源:联合国开发计划署乌克兰办事处

打孔卡之后出现了命令行(如MS-DOS),这是一个突破,因为你可以通过输入单词进行交互。但计算机真正的主流时刻是图形用户界面(GUI)的发明。在这个时候,与电脑打交道涉及到点击图片,这是我们大多数人认为理所当然的“今天的电脑就是这样工作的”。图形用户界面现在被用于从自动取款机到售票机的所有东西,它们是像我们这样的普通人、非程序员能够使用它们的原因。

为什么要回顾这段历史?

重点是,在刚才描述的发展的每个阶段,使用计算机都变得更简单、更容易获得,更多的人可以使用它们。

我在这里借用了谷歌的Clay Bavor对这段历史的见解和描述,他是这样说的:

“在过去的几十年里,每当人们让计算机像我们一样工作的时候——每当我们在人类和计算机之间移除一层抽象概念的时候——计算机就变得更普遍、更有用、对我们更有价值。反过来,我们也变得更有能力和生产力。

今天,下一个伟大的计算界面正在出现——只是还没有一个好的名字。你可能听说过一些概念,比如增强现实、虚拟现实、混合现实、沉浸式计算,或者任何两个字母的缩写词。

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所有这些概念的共同之处在于它们都涉及到三维空间的使用。这是一件大事。

我在Singularity University的同事、界面设计师Jody Medich告诉我,三维空间对人脑有多么重要。这是有道理的。我们出生在三维空间。我们在三维空间中长大。我们的大脑和身体在三维空间中相互作用,这是有道理的。

因此,“空间计算”这个术语正成为指代这些界面的常用方式。注意不要将其与元宇宙混为一谈,因为许多空间计算人员并不认为自己与所有这些无意义的元宇宙有关。但它是相关的,我们会讨论这个问题。

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思考这个问题的另一种方式是考虑为什么我们通常看不到祖父母玩电子游戏机。我们需要花时间去培养以正确的方式来敲打控制器上按钮的技能。同样我们理所当然地认为,在某些时候我们必须学习打字的技能。

然而,我们确实看到更多的祖父母在玩任天堂Wii之类的游戏机。拿起控制器,挥舞手臂,直观,简单,任何人都能做到。这就是一个空间界面。重要的是,更多的人,包括更多的祖父母,可以习惯使用电脑。

一般来说,你也应该认为空间事物具有在空间移动的特性。从这个意义上说,尽管《堡垒之夜》等传统电子游戏不使用空间界面控制,但它是空间游戏(玩家可以四处移动),而Zoom则不是。我不想把事情复杂化,但空间音频也是另一个问题。

为了解释为什么这很重要,我经常以Protectwise(现在是Verizon公司)为例。他们开发工具,帮助网络安全专业人员检测他们的计算机系统受到的威胁。通常情况下,网络安全人员在仪表盘中查看日志文件,以了解发生了什么。如果这些数据可以转化为空间环境会怎样?现在巡视公司的计算机系统就像玩电子游戏一样。更多的人可以这样做,因为它更直观。下面看一看:

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像这样的空间计算正在网络上出现。

2. 游戏引擎:构建元宇宙的工具

游戏引擎可能是未来十年最重要的技术之一。我知道这听起来有点疯狂。但请听我说完。

游戏引擎是开发者用来构建(并运行)电子游戏的软件工具。在这些软件程序中,你可以上传3D对象,应用这些对象如何移动的规则,添加声音等。上面的Protectwise是使用Unity游戏引擎制作的。

在商业领域,“电子游戏”一词也具有误导性,因为它意味着娱乐或不严肃的东西。但随着世界变得更加数字化,游戏引擎正在为各种行业的计算界面提供动力。

Aaron Lewis指出:“游戏引擎正在蚕食这个世界。城市规划、建筑、汽车工程公司、现场音乐和活动、电影制作等都将许多工作流程/设计过程转移到虚幻引擎和Unity上。”

以新型电动悍马为例;这是第一辆拥有基于虚拟引擎界面的汽车。车辆从传感器获取信息,并在仪表盘上以3D形式显示出来。这是现实世界中的空间计算。

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你可能开始听到另一个术语“数字孪生”,这是指物理物体(如悍马)可以使用其传感器数据在计算机中创建自己的软件副本。这使得人类可以像计算机一样与模拟工业物体进行交互。

一个著名的例子是香港国际机场的1号航站楼,它在Unity游戏引擎中使用了一个数字孪生引擎,以便向设施管理人员提供乘客活动和可能需要维修的设备的实时视图。可以把它想象成航站楼的3D自拍。

虽然在游戏引擎世界中发生的事情比我所能了解的要多,但有两个引擎需要了解:Unreal和Unity。Unreal的所有者是Epic Games,《堡垒之夜》的发行商,而Unity则是一家大型上市公司。(就我个人而言,我只使用过Unity,因为它的设计在某种程度上对初学者友好。)

关于游戏引擎,你应该知道的最后一件事是,它们将在这十年中令人看到难以置信的进步。你可能还没有看到在最新的虚幻引擎5演示版本发布后,互联网上的所有人都失去了理智。Estella Tse给了我一个非常清晰的解释。

如果你有20分钟的空闲时间,来看看我的同学给我发的这个,它让我大吃一惊:

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在这十年中,图像将不再像“图像”。游戏分辨率的限制正在消失,我们将看到与现实生活类似的逼真虚拟环境。这意味着你应该尝试着超越今天的元宇宙报道所呈现的卡通美学。

例如,想象一下这对Beyond Sports意味着什么,这家荷兰公司使用Unity和从体育中获取的实时位置数据来渲染正在虚拟现实中发生的实时事件。想象一下10年后的情况——和你的朋友一起在游戏中生活——现在我们正在接近我们可能在元宇宙中所做的事情。

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在这里,我们可以介绍“元宇宙”这个术语所指向的良好定义的第一部分:

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互联网是由网页开发者建立起来的,开放元宇宙(Open Metaverse)也是由游戏开发者建立的。- ryan(@RyanCrucible) 2021年5月10日

如果你开始关注它,你会发现游戏引擎无处不在,这一点尤其体现在…….

3.虚拟环境

既然我们已经介绍了空间计算和游戏引擎,我们就来到了大多数主流的元宇宙报道所选择的起点。

虚拟环境是我们未来在互联网上登录的“地方”。它们也是一个难以定义的东西。在很多方面,Twitter和Discord(一个在线信息平台)已经是人们见面、交换信息和资料的虚拟环境。

然而,我在这里所探索的虚拟环境是构建在游戏引擎中的空间环境,有两种类型可供探索。首先是现实世界的增强现实(想想Pokémon Go)。

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另一种是更传统的在线或纯数字虚拟环境,你必须坐在电脑前(或戴上VR耳机)才能访问,尽管这种区分是任意的,而且已经在逐渐消失。

Pokémon Go是现实世界中AR的一个有益例子。这是一款空间游戏,使用Unity构建,将3D角色叠加到现实世界中。这是否意味着我们可以将Pokémon Go视为元宇宙的一部分?嗯,我猜是的,当然谁说得准呢。目前的定义是模糊的。我们仍然处于“定义你的术语”的阶段,所以在媒体上要注意这一点。

在未来,它将不仅仅是游戏——整个物理世界将像我们可以用数据绘制的画布一样。

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为了实现这一切,科技公司正在竞相构建所谓的镜像世界或AR云。这些词的意思与早期的“数字孪生”是一样的。只要把机场航站楼的概念扩展到整个地球,你就有了一个在我们的日常世界之上建立虚拟东西的工具。如果你想深入了解这个问题,我写了这篇文章来探讨它对社会的影响。

这都是说互联网正从我们的手机和电脑中溢出,与物理现实融合的另一种说法——这就是为什么悍马可能是元宇宙的一部分。例如,看看Niantic(发布了Pokémon Go的公司)是如何向开发者推销他们的技术的。

所以,元宇宙将不仅仅是开发者所创造的随机卡通游戏世界。它也将是非常真实的空间的数字复制品,可能是整个地球,以及工业产品的数字孪生,比如你的汽车。它最终将包括以虚拟形象的形式与家庭成员坐在你的后院,或戴上VR头戴式设备在其他城市实时行走。

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第289天——你能猜到在旧金山这条街上画的是什么吗?这一点都不明显。我用@Scaniverse扫描了它,3D模型显示了整个场景(跨度超过200英尺)。

在@Sketchfab上看一看:

– Emmanuel(@emmanuel_2m) 2021年10月18日

接下来,让我们探索更多传统的虚拟世界。也许最著名的例子是一个叫做“第二人生”的平台,大约在15年前,它是一个成功的现象,现在仍然很受欢迎。

也许你不熟悉,第二人生是一个由用户创建的虚拟世界的集合,你可以作为一个虚拟角色来探索。有数以百万计的用户注册,很多事情都发生在那里。这也是一个很好的提醒,当你看到媒体宣称某物是“第一个”基于虚拟的东西时,这很可能不是真的。

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正如这段视频提醒我们的那样,要警惕沉浸式科技的“第一次”。https://t.co/KYNQdVAaGS

– Sam W [)-) (@vr_sam) 2022年1月7日

第二人生中存在一个非常真实的经济,用户在其中买卖虚拟商品和服务,并且有自己的货币;林登币。

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今天,许多平台可以被认为是第二人生的继承者。其中的一家Rec Room刚刚以35亿美元的估值筹集了1.45亿美元。其他平台包括了VRChat、Altspace、Decentraland和Somnium Space等。

另一件时髦的事情是谈论像《堡垒之夜》和《Roblox》这样的游戏是如何形成新兴的元宇宙体验的。表面上它们伪装成游戏,但实际上它们是人们可以聚会,以及去参加Travis Scott或Lil Nas X演唱会的空间环境。

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元宇宙的最终愿景是所有这些体验(包括《Beyond Sports》、《Pokémon Go》、《堡垒之夜》和《Roblox》)将成为虚拟环境的互联网络——换句话说,就是互联网,但只是为了体验。

我对这一切的探索始于几年前一个叫做Sansar的平台,它最初是由第二人生背后的同一家公司推出的。在这里,我的朋友Sam带我参观了一个由他们的用户Fnatic(世界上最大的电子竞技团队之一)建造的空间;我在旧金山的家中戴着VR耳机,而山姆在洛杉矶:

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令我印象深刻的是,我和山姆在一个在线购买服装的零售电子商务网上“四处走动”。就像90年代中期的企业家们觉得万维网是一种奇怪的东西一样,今天的企业家们看到这些元宇宙的喧嚣时可能摸不着头脑。

我想说的是,就像今天大多数公司都有一个网站一样,在某种程度上,大多数公司也会有某种3D虚拟环境。

借助空间计算、游戏引擎和此类虚拟环境,我们正在缩小现实生活中的体验(去听音乐会、和朋友出去玩等)和由电脑为媒介的在线体验之间的差距。这正是《头号玩家》(欧内斯特•克莱恩的一本书,由史蒂文•斯皮尔伯格改编成电影)等概念所指向的。

下面是对元宇宙的一个有用的描述:

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让计算机相互交谈,我们就得到了互联网。

让虚拟世界互相交谈,我们就得到了元空间。

– jin (@dankvr) 2020年11月23日

将所有这些联系在一起的元宇宙是互联网,也是空间(通常是3D),由游戏引擎驱动的虚拟环境集合。

4. 虚拟经济(和NFT)

我最喜欢的统计数据之一是,第二人生每年仍然支持大约5亿美元的经济(这个数字在疫情期间有所增长)。第二人生的GDP比现实世界中一些国家的经济还要庞大。

《堡垒之夜》这款不花一分钱玩的游戏,在2018年和2019年仍然赚了90亿美元。这是怎么做到的?他们出售游戏内的道具,让玩家以各种方式表达自己,包括虚拟服装、舞蹈动作和其他道具。在某种程度上,元宇宙就是一个巨大的虚拟时尚产业。

如果这听起来很傻或奇怪,那就想想人们是如何精心计划穿什么衣服或在LinkedIn上使用什么头像的。我们关心如何在这个世界上表达自己。如果我们将花费更多的时间在网上,那么期待人们会想要购买昂贵的Gucci包来随身携带Roblox是正常不过的。

那么,NFT在这其中的作用是什么呢?在其他用途中,NFT提供了让人们保管这些虚拟物品的基础设施。

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NFT是互联网原生的产权

– Fred Ehrsam (@FEhrsam) 2021年3月9日

我不喜欢这样做,但是我们还是应该回过头来看看NFT到底是什么。

首先要注意的是,NFT运行在区块链上。区块链实际上只是一个花哨的Excel电子表格,记录谁拥有什么(就像银行记录谁拥有多少钱)。今天,当现金在个人和企业之间流动时,我们依靠中央集权的机构,如银行来跟踪账户中有多少钱。区块链背后的想法是,每个人都得到一份相同的电子表格的副本,而最大的突破是通过复杂的加密技术,所有这些电子表格进行沟通,并同意哪些交易是合法的。

不再需要中央可信的权威机构。没有办法入侵、修改或乱用电子表格上的内容。

NFT表示非同质化代币。关键字是“同质化”,这意味着你可以将某样东西换成同等的版本,它将具有同等价值(比特币是可替换的,因为你拥有哪种比特币并不重要,它们都具有同等价值)。而同质化则相反:每个道具都是独一无二的。这就是为什么我们看到很多数字艺术被用NFT买卖。NFT使用区块链来确定谁拥有什么。

这种向去中心化的在线生活管理方式的转变被称为Web3(这个词你会越来越多听到,它值得了解)。

让我们看一个真实的例子。或许你在今年夏天的《华尔街日报》头版看到过一幅数字图片的NFT以6900万美元的价格售出。

让我帮你省下6900万美元把图片文件的链接分享给大家。你可以把它保存到你的电脑,现在你也拥有了这个文件,对吧?

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大多数媒体报道并没有解释这一点,但大多数NFT不是事物本身;在本例中是JPEG文件。NFT是与指向该事物的元数据相关的代币。顺便说一下,下面是NFT的元数据。还有一种叫做 “链上NFT “的东西,但我们不会讲到那里。

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可以把NFT看作是收据。这是一个富人现在在以太坊区块链上作为“代币”(NFT)拥有的元数据,它指向你和我刚刚看到的JPEG。

NFT和元宇宙经常被混为一谈的原因是,人们期望它们可以通过充当调解信息和资产在线交换的基础设施,为这些虚拟经济提供动力。

需要明确的是,这还不是一个普遍认可的观点。第二人生、《堡垒之夜》和很多其他平台在没有NFT的情况下一直做得很好。但NFT/crypto之所以成为互联网上最嘈杂的地方,原因之一是它的快节奏、新颖,并得到了大量资金的支持。

我并不是说这是消极的;但这个领域是未被描绘的、随心所欲的、未被解决的网络生活的前沿领域。在这个领域的前端有一些迷人的项目,但无论NFT是否为一些非物质化的资本主义系统提供动力,都忽略了NFT可能比 “拥有东西 “更重要这一点。

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“NFT只是数据库条目”

是的,没错。

NFT是开放的、可交易的数据。

这就是它的力量。jpegs只是它上面的一个(非常)早期的用户界面。

– dom (@dhof) 2021年10月7日

现在,我们可以将我们所学到的关于元宇宙的一切联系在一起,回顾一下最近一个在线活动的场景,探讨NFT可能发挥的作用。

下面是由Deadmau5等全球明星的表演领衔的“元宇宙节”(Metaverse Festival)。它发生在基于浏览器的Decentraland(一个空间的、游戏引擎驱动的虚拟环境)。

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这是一个星期五的晚上,你去了Decentraland的夜生活区(一块土地,是一个NFT)。要进入这里,你必须达到一定的年龄。你携带了一个身份牌(可能是一个NFT),以验证你的入场资格。

你会注意到有人穿着RTFKT的连帽衫(NFT), 这是一家最近被耐克收购的虚拟服装公司。他们告诉我很贵。

入场是免费的,因为这个活动是由Kraken赞助的,它想成为元宇宙的加密银行。通过出席,你将获得所谓的“出席证明协议”代币,或POAP(即NFT)。

之后,当你在Kraken注册时,他们会向那些能用该代币证明他们参加过该活动的人提供折扣。

不管有没有元宇宙,正如约翰·帕尔默所解释的那样,NFT意味着互联网成为一个人人都有库存的地方。之前我们提到过,元宇宙是一个相互关联的体验集合,如果是这种情况,你可能想要随身携带你的单一身份、历史和资产清单。如果这听起来很熟悉的话,它基本上是把用户自己的cookie和大公司的个人数据还给用户。但这也是为什么很多人担心Facebook/Meta会构建一个中心化的元宇宙,而不是一个开放和去中心化的元宇宙。

我在这里已经走到了NFT的未知领域里,但它值得把空间计算/虚拟世界的发展与加密货币/Web3中发生的事情结合起来。 当我在七年左右前开始这项研究时,加密货币人远在他处。今天,我也要探索Web3的内容,因为这些领域正在合并。

你可能还在想:那又怎样?这些对世界,甚至互联网有什么有意义的改善呢?这些有什么比我们现在的更好的呢?这比我们今天的情况好在哪里?老实说,有道理。

很多人都会有自己的观点,我不会主张任何一种观点。但我有个个人轶事。

在我开始攻读MBA课程时,英国政府实施了一项规定,不得有超过六人同时待在室内。对于300名“零距离接触/在LinkedIn上联系”的商科学生来说,这是一个艰难的开始。

我们甚至尝试了与所有的人进行完整的Zoom通话。

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我的同学们会记得我是那个用High Fidelity平台举办了一些奇怪的互联网聚会的学生。它使用了空间音频,所以你能听到人们聚集在你周围。这需要一些时间来适应,但这是让我们中的150人作为基本的2D虚拟角色,在共享的在线空间中活动的合理方式。

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元宇宙能够通过维度空间复制一些人类自然行为,这些行为在现有的在线空间如Slack、Discord或Zoom中是无法复制的。有时候你想要通过“个人空间”来实现无计划的社交互动的神奇混乱。

在专业领域,我对这家在Unity构建的虚拟世界中运营着有6万名员工的公司着迷不已。这家软件公司的创始人告诉我,当你不得不带着你的虚拟形象从一个会议走到另一个会议时,有很多机会遇到你永远不会从Zoom跳到Zoom的情况。

我也用同样的软件来运行学习程序,同样地,有一些“在房间里走动”式的学习活动我永远不能用Zoom来运行。

此外,元宇宙可能会成长为一个更直观的互联网。就像空间计算界面更容易使用一样,网站可能会变得像走进实体店一样,我们的大脑和身体可能会更好地理解一些东西。

但毫无疑问,这不会取代现实世界的经验,我们也不应该这样做。我们也不会停止使用今天的平台,比如视频会议。元宇宙只是互联网进化的下一个阶段,它提供了一套新的通信工具,这些工具对一些事情更有帮助,而对另一些事情则不那么有帮助。

总而言之:本篇用一种冗长的方式来说明元宇宙就是互联网。但不过是空间上的,用游戏引擎构建。还有一些NFT的内容。谁知道这会把我们带向何方……

编辑于 2022-02-15 07:49
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